Un peu partout dans le monde, de nombreux organismes de réglementation des marchés financiers et des banques centrales mettent régulièrement en garde les consommateurs quant aux risques que représentent les monnaies virtuelles, ou cryptomonnaies telles que le Bitcoin.

L’Autorité des marchés financiers a déjà sensibilisé les investisseurs au fait que l’anonymat des transactions en monnaie virtuelle peut faciliter la tâche des fraudeurs.

Que sont les cryptomonnaies?

Les cryptomonnaies, ou monnaies virtuelles, ressemblent à de la monnaie, mais n’ont pas cours légal. Au Canada, seul le dollar canadien a cours légal, bien que certaines transactions puissent se régler dans une autre monnaie (par exemple, en dollars américains) à la suite d’une entente entre les deux parties.

Le Bitcoin est la plus importante et la plus connue des cryptomonnaies. Fondée sur le principe du particulier à particulier (peer to peer), elle est « décentralisée ». 

  • Contrairement à une monnaie qui a cours légal, le Bitcoin n’est pas émis par un gouvernement ou une banque centrale;
  • De façon générale, le Bitcoin est échangé lorsqu’une partie inscrit une transaction, appelée nœud (node en anglais) dans un logiciel appelé registre distribué ou chaîne de blocs.
  • Aucune institution financière n’intervient dans les transactions.

Il existe de nombreuses autres cryptomonnaies, comme Ethereum, Ripple et Litecoin. Aucune n’a cours légal.

Comment fonctionnent les cryptomonnaies?

Les monnaies virtuelles peuvent se gagner ou s’acheter.

L’émission et la gestion des monnaies virtuelles se font au moyen de règles prédéfinies ou par l’intermédiaire d’algorithmes complexes à code source ouvert qui sont propres à chaque cryptomonnaie. Par exemple, l’émission de nouveaux Bitcoins repose sur des algorithmes de « minage » exécutés par des personnes, appelées « mineurs », grâce à des ordinateurs puissants et sophistiqués. En échange de leurs services, les mineurs reçoivent gratuitement des unités monétaires virtuelles qui pourront être échangées. Tout autre individu ne participant pas à ces activités de « minage » et désirant se procurer de la monnaie virtuelle doit l’acheter. 

Une cryptomonnaie est caractérisée par deux clés :

  • la première clé est « publique »; elle certifie l’existence et l’unicité de l’unité de monnaie virtuelle;
  • la deuxième clé est « privée »; elle équivaut à un code secret que le propriétaire entrepose dans son portefeuille électronique.

Une fois le portefeuille électronique constitué à l’aide de logiciels ou de plateformes destinés à ce type d’échange, les utilisateurs peuvent procéder à l’achat de biens ou de services, ainsi qu’à l’échange ou au transfert de monnaie virtuelle. Ces types de transactions se font de manière pseudo-anonyme grâce aux clés utilisées.

Lors d’un paiement, le propriétaire d’une unité de monnaie virtuelle valide celle-ci avec sa clé privée. Cette transaction est ensuite soumise à un réseau de mineurs qui atteste la propriété de l’unité monétaire virtuelle, validant ainsi la transaction et le transfert vers le nouveau propriétaire.

Quels sont les risques associés aux cryptomonnaies?

Voici certains risques liés à l’utilisation des monnaies virtuelles.

Risque de volatilité

La valeur d’une cryptomonnaie est déterminée par l’intérêt que le public lui porte et repose strictement sur l’offre et la demande. La couverture médiatique d’une cryptomonnaie peut avoir une grande incidence sur sa valeur, et ce, sur une courte période, sans qu’aucun organisme ou mécanisme officiel n’encadre cette variation. En outre, il existe de nombreuses autres plateformes ou bourses numériques où les cryptomonnaies peuvent être négociées. Ces mécanismes peuvent offrir la même cryptomonnaie à des prix différents.

Risque de liquidité

Échanger une cryptomonnaie contre une monnaie ayant cours légal peut être difficile. Les canaux d’échange tels que les plateformes ne sont pas encadrés par des organismes de réglementation officiels ou des banques centrales. La spéculation sur la cryptomonnaie peut accentuer les écarts de prix acheteurs-vendeurs.

Risque technologique et opérationnel

Les cryptomonnaies peuvent être exposées au piratage informatique et au vol.

La sécurité des portefeuilles électroniques, des plateformes d’échange et de transactions de cryptomonnaies n’est pas garantie. L’utilisateur s’expose au vol et à la perte totale de ses actifs.  

Risque juridique

Les cryptomonnaies ne sont pas nécessairement réglementées. Il est possible qu’aucun cadre juridique ne protège les consommateurs achetant des biens ou services au moyen de cryptomonnaies, et les bourses numériques peuvent exercer leurs activités sans se conformer aux lois applicables.

Les bourses numériques peuvent être situées, et leurs dirigeants résider, à l’extérieur du Canada. Il pourrait donc être difficile d’intenter des poursuites contre eux.

Risque de participation à des activités criminelles, terroristes, frauduleuses ou de blanchiment d’argent

Les cryptomonnaies ont parfois été associées à des fraudes, à du blanchiment d’argent et à des activités criminelles ou terroristes.

Vous souhaitez spéculer sur l'évolution des cours des cryptomonnaies ou effectuer des transactions en cryptomonnaies?

Assurez-vous de bien comprendre les caractéristiques de ces monnaies ainsi que les risques que vous courez.

Avertissement

Pas de protection

L'Autorité vous rappelle que les transactions comportant des cryptomonnaies virtuelles ne sont pas couvertes par le Fonds d'indemnisation des services financiers ni par le Fonds d'assurance-dépôts.

Faites preuve de prudence lorsque vous négociez ou effectuez des transactions avec une cryptomonnaie. Vous vous exposez à des pertes potentielles.

Fin de l'avertissment